O relato de educação de Dewey é baseado em seu relato de experiência.

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Na sua
opinião, a experiência tem lados ativos e passivos, a experiência é tentar – um
significado que é explicitado no termo conexo experimentar. No passivo, está
passando. Quando experimentamos algo, agimos sobre isso, fazemos algo com
isso; então sofremos ou sofremos as consequências. Nós fazemos algo com a
coisa e então ela faz algo conosco em troca.
Para aprender com a experiência, o agente tem que entender a conexão entre o
que ele faz e as consequências que resultam enquanto ele continua sua
atividade. Dewey ilustra com um exemplo simples. Se uma criança vê uma
chama e enfia o dedo nela, a menos que a criança entenda a dor subsequente
como resultado de seus movimentos em resposta à chama, a sensação de dor
é apenas um infortúnio. Compreender a conexão entre a visão passiva da luz, o
toque ativo da chama e a dor passivamente sentida que se segue é necessário
para aprender com essa experiência – especificamente, para aprender que tocar
a chama produz dor. A educação consiste no crescimento da experiência, tanto
em quantidade quanto em qualidade, à medida que o aluno persegue ativamente
uma variedade de objetivos de seu interesse. Como resultado, o aluno aprende
como agir em uma variedade de situações para produzir uma variedade de
resultados – o aluno adquire hábitos.
É importante, no entanto, que os hábitos não se tornem muito fixos: “Os hábitos
se reduzem a modos rotineiros de agir, ou degeneram em modos de ação aos
quais somos escravizados apenas na medida em que a inteligência está
desconectada deles”. ou seja, o aluno deve permanecer aberto a novas
experiências que desafiem as conexões que já aprendeu, para que possa
continuar aprendendo com a experiência em vez de ficar preso a velhos hábitos
que não lhe servem bem em algumas situações.